La obsesi贸n y la historia de la guitarra el茅ctrica 路 Parte II

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Versi贸n escrita

Cuando se hizo urgente crear una nueva generaci贸n de guitarras, empez贸 la carrera por crear un instrumento legendario. Al final, hubo m谩s de un ganador.

La sensaci贸n correcta

En 1948 ya hab铆amos entrado de lleno en la carrera por llegar a un dise帽o exitoso de guitarra el茅ctrica de cuerpo s贸lido. La idea era resolver dos problemas; uno de car谩cter tecnol贸gico y otro de car谩cter cultural.

El primero, ten铆a que ver con que las guitarras dominantes de la 茅poca, conocidas como Espa帽olas El茅ctricas, que a causa de su caja ac煤stica, generaban mucho ruido cuando se quer铆a tocar a vol煤menes altos, lo cual era necesario para la m煤sica en vivo. Este problema en realidad hab铆a sido resuelto m谩s de una d茅cada antes con las guitarras el茅ctricas hawaianas que no tienen caja ni cuerpo tradicionales, pero justo eso es lo que lleva al segundo problema.

Cuando Les Paul construy贸 la primera versi贸n de su modelo de guitarra s贸lida llamado El Tronco, lo primero que hizo fue salir a probarla. Entonces se va a un bar y toca algunas canciones, la recepci贸n generalizada del p煤blico fue una serie de risas burlonas. Al parecer, debido a que ese primer modelo no ten铆a la forma familiar sino que parec铆a un palo de escoba con cuerdas, a la gente le pareci贸 divertido pero no de una manera positiva.

Habiendo observado esto, Les decide ponerle unas 鈥渁las鈥 o costados de madera con forma de guitarra espa帽ola a El Tronco para que se viera convencional, luego regresa al bar y toca las mismas canciones. Esta vez no hubo risas de burla sino entretenimiento genuino en la audiencia. Ah铆 aprendi贸 una de las lecciones m谩s importantes de la industria de la m煤sica: 鈥渓a gente escucha con los ojos鈥.

“Es un logo muy bueno”


En 1987 Ibanez invit贸 a Steve Vai, uno de los h茅roes modernos de la guitarra, a co-dise帽ar un modelo especial. El resultado fue la Ibanez JEM. Foto: Rachmaninoff, CC BY-SA 4.0.

El punto es que la est茅tica es importante, por lo general para un m煤sico el sonido es solo parte de la decisi贸n de compra, el dise帽o juega tambi茅n un papel crucial. Como cuando compras ropa nueva, no es suficiente que cumpla su prop贸sito de cubrirte, tiene que generar la sensaci贸n correcta cuando te miras al espejo.


As铆 que el reto para los fabricantes y los inventores era crear espec铆ficamente: la primera guitarra el茅ctrica espa帽ola de cuerpo s贸lido comercialmente exitosa. Esa era la carrera. Les Paul ya hab铆a entrado en ella, solo faltaba Leonidas.

Ninguno lleg贸 primero

Clarence Leonidas Fender, o como se le conoce en la historia, Leo Fender, naci贸 en 1909 en California. A los ocho a帽os, a ra铆z de un tumor pierde su ojo izquierdo, pero eso no fue un impedimento para desarrollar su esp铆ritu curioso. De joven sol铆a jugar con partes de radios, desarm谩ndolas y arm谩ndolas otra vez.

Un d铆a, fue a visitar a su t铆o quien ten铆a un taller automotriz y vio un radio que 茅l hab铆a construido con partes descartadas de distintos aparatos, el sonido tan alto que produc铆a el 鈥渞adio Frankenstein鈥 le caus贸 un impacto profundo y ser铆a importante m谩s adelante para sus creaciones. Con esta fascinaci贸n por la reparaci贸n, Leo se dedica, mientras va a la escuela, a arreglar radios en la casa de sus padres. Tiempo despu茅s pasa a la universidad, pero no estudia nada que tenga que ver con esa pasi贸n, en cambi贸 se prepara en contadur铆a mientras por hobby, se ense帽a a s铆 mismo electr贸nica.

M谩s adelante empieza a ejercer como contador, pero a causa de la depresi贸n econ贸mica de los a帽os 30, pierde sus dos primeros empleos. As铆 que en 1938, pide un pr茅stamo de 600 d贸lares y monta un negocio de reparaci贸n de radios. Pronto empezaron a llegar m煤sicos a encargarle la construcci贸n de sistemas de sonido para amplificar bandas con guitarras hawaianas que ya empezaban a popularizarse en la m煤sica country.

En 1944, Leo estaba m谩s metido en la construcci贸n de amplificadores que en la reparaci贸n de radios, entonces se junta con un amigo que fabricaba guitarras hawaianas y fundan una compa帽铆a llamada K & F para vender sus productos. Un par de a帽os despu茅s su amigo se retira y as铆 nace la marca que conocemos como Fender.


En 1948 Fender lanz贸 la serie Deluxe de amplificadores, dise帽ados para destacar al guitarrista de una banda. Cuando los grupos de Blues y Rockabilly empezaron a sonar cada vez m谩s fuerte, la distorsi贸n natural del amplificador con el volumen al m谩ximo empez贸 a posicionarse como un efecto. Foto: Johnny Bgood123, CC BY-SA 3.0

Despu茅s de la segunda guerra mundial, las Big Bands de jazz empezaban a perder popularidad, mientras el atractivo de las guitarras el茅ctricas que se pod铆an amplificar a niveles muy altos, crec铆a en corrientes como el Boogie-Woogie y el Honky-Tonk. Por otro lado, los salones de baile se popularizaban exponencialmente y una vez m谩s, el problema de sonar suficientemente fuerte se hizo presente.


Leo observ贸 la tendencia y busc贸 la manera de satisfacer esa demanda con su propia guitarra el茅ctrica s贸lida, que aunque ya exist铆an, todav铆a nadie llegaba a un dise帽o aceptado universalmente, eran todav铆a una novedad con poca oferta. La tarea era complicada, sobre todo teniendo en cuenta que Leo era un tipo emp铆rico en la electr贸nica que ni siquiera sab铆a tocar la guitarra, era un contador frustrado que se vio obligado a monetizar su pasi贸n, un ingeniero que nunca estudi贸 ingenier铆a pero ve铆a las necesidades de los m煤sicos como un problema que requer铆a ingenio para resolver.

En este punto, ya a finales de los a帽os 40, sobresalen dos equipos buscando crear la guitarra el茅ctrica m谩s popular del mundo; por un lado estaba la compa帽铆a Gibson con un equipo 茅lite de profesionales, y por el otro, Leo Fender y su socio, George Fullerton. Se puede decir que ambos lo lograron, aunque en la carrera por crear el equilibrio de aspecto y volumen, ninguno lleg贸 primero.

Dos apellidos

Hay un tercer personaje trascendental en la historia que nos recuerda que en la innovaci贸n, el primero no siempre gana la carrera. Ese personaje se llamaba Paul Bigsby y era un piloto y mec谩nico de motocicletas que ten铆a varios amigos m煤sicos, uno de ellos era Merle Travis, un reconocido artista country.

En aquella 茅poca, Bigsby trabajaba espor谩dicamente arreglando guitarras para sus amigos. Un d铆a llega Merle Travis y le pide que le ayud茅 a reparar el sistema de Vibrola de su Espa帽ola El茅ctrica. La Vibrola es un dispositivo instalado en la parte baja de la guitarra que permite, haciendo uso de una palanca, cambiar la entonaci贸n de las cuerdas temporalmente. Bigsby acepta el trabajo, pero en vez de arreglar el sistema, dise帽a y construye uno nuevo y mejor, el dispositivo tomar铆a su nombre siendo bautizado como Bigsby Vibrato, yse convertir铆a en el est谩ndar de la industria, inspirando nuevos modelos y manteni茅ndose en producci贸n consistentemente hasta nuestros d铆as.


Sistema de vibrato Bigsby instalado en una guitarra Rickenbacker. Foto: DeLerkim, CC BY-SA 2.0

Tiempo despu茅s vuelve Travis, pero esta vez llega con un dibujo en un papel, se lo presenta a Bigsby durante un almuerzo y le dice: 驴puedes construir esto?, su amigo responde: 鈥測o puedo construir lo que sea鈥. El dibujo era un boceto de una inusual guitarra el茅ctrica.


Bigsby cumple la tarea una vez m谩s y fabrica a mano el instrumento. Lo que no sab铆a, era que estaba creando la plantilla moderna de la guitarra el茅ctrica, la primera en tener el aspecto y caracter铆sticas que hoy consideramos est谩ndar.

Despu茅s de esto, empieza en un local junto a su casa en California, una nueva compa帽铆a con su nombre para construir guitarras el茅ctricas, pero los instrumentos y las Vibratos eran fabricados a mano, lo que llevaba en algunos casos, a listas de espera de dos a帽os por un pedido. Entonces, despu茅s de hacer c谩lculos y tomar en cuenta su salud en deterioro, vende la compa帽铆a. Pero esto fue casi veinte a帽os despu茅s de haber empezado, 驴qu茅 pas贸 en el camino entonces? 驴Por qu茅, si lleg贸 primero, no gan贸 la carrera y su marca no se convirti贸 en el sin贸nimo de la guitarra el茅ctrica moderna?, la raz贸n tiene dos apellidos: Fender y Gibson.

Se preparaba para dominar el mundo

En 1950, despu茅s de haber dedicado tiempo a ver el problema con la mente de un ingeniero, Fender lanza la Esquire, su primera guitarra el茅ctrica de cuerpo s贸lido. Ten铆a la figura evocativa de una espa帽ola, pero con curvas distintivas y un boquete que permit铆a f谩cilmente poner los dedos en la parte baja del cuello, donde est谩n las notas m谩s altas. Ten铆a un solo pickup, (la bobina que captura la se帽al el茅ctrica para luego poder amplificarla). El cuello no estaba pegado al cuerpo como tradicionalmente se hace, sino que ven铆a atornillado para facilitar la reparaci贸n o reemplazo, y en la cabeza, una caracter铆stica familiar: las clavijas que se usan para enrollar y afinar las cuerdas, estaban instaladas una tras otra en l铆nea recta, como el dise帽o de Bigsby y Travis.


R茅plica del primer prototipo no comercial de la Esquier, la primera guitarra el茅ctrica s贸lida de Fender, desarrollado en 1949 cuando el dise帽o de la cabeza a煤n era convencional. Foto: Clusternote, CC BY 2.0

Poco despu茅s, siguieron haciendo mejoras t茅cnicas y agregaron un segundo pickup. Y as铆, habiendo llegado a la forma final y refinada del modelo, deciden cambiarle el nombre por: 鈥Broadcaster鈥 y ser铆a la guitarra que cambiar铆a la historia de la m煤sica, pero no con ese nombre. Resulta que otra marca de instrumentos m谩s grande y establecida en ese entonces llamada Gretsch, hab铆a registrado un nombre muy similar pero deletreado con 鈥渒鈥 en vez de 鈥渃鈥 y les pide que dejen de usarlo. Fender apenas estaba empezando y no quer铆a meterse en batallas legales, as铆 que acept贸 cambiarlo.


Entonces pensando en un buen reemplazo lleg贸 a una observaci贸n clave: eran los 50 y 驴qu茅 era lo m谩s innovador y atractivo de la 茅poca para el p煤blico general?, la televisi贸n. As铆 que decide jugar el juego del lenguaje y la percepci贸n creando una asociaci贸n entre el aparato de moda y su guitarra, llam谩ndola entonces: Telecaster.

Por fin, despu茅s de casi 20 a帽os de inventores, m煤sicos y constructores tratando de encontrar el punto exacto en el que la ingenier铆a resuelve los problemas t茅cnicos y el dise帽o el problema del aspecto. Lleg贸 en 1950 la Telecaster reuniendo todos los elementos en equilibrio, pero sobre todo, en el momento indicado, pues su mayor patrocinador tomaba fuerza y se preparaba para dominar el mundo, era el rock and roll.

La libertad鈥


Un artista convertido en marca

Unos a帽os antes, Les Paul y su creaci贸n El Tronco, hab铆an llegado con la idea a la compa帽铆a de instrumentos m谩s grande del momento, Gibson. En ese primer encuentro la gerencia lo escuch贸 por cortes铆a pero lo descart贸 enseguida, no ten铆an inter茅s en perseguir aventuras corporativas apost谩ndole a las guitarras el茅ctricas s贸lidas que parec铆an m谩s un juguete innovador, que un instrumento para m煤sicos serios a trav茅s del espectro de la m煤sica.

Entonces llega Fender con su Telecaster y Gibson entiende su error de an谩lisis de la cultura. El mundo estaba cambiando, la nueva generaci贸n quer铆a guitarras el茅ctricas s贸lidas para tocar todo, del country al jazz y del blues al rock. La Telecaster ten铆a todo lo que la gente quer铆a y estaba disponible, no ten铆as que esperar un a帽o para tenerla.

Gibson responde haciendo una reestructuraci贸n gerencial. Entra un nuevo presidente y empieza sistem谩ticamente a rejuvenecer la mentalidad de un negocio que se negaba a salir del marco tradicional. Entonces arman un equipo 茅lite dedicado a crear una respuesta a Fender, y para solidificar la estrategia, incluyeron una figura popular que ayudara al marketing, era Les Paul, quien fue invitado al proyecto para participar ofreciendo algunos apuntes, pero sobre todo, para poner su nombre como marca en las guitarras, pues en ese momento Les ya era una estrella y eso ayudar铆a a elevar las ventas.

En 1952, dos a帽os despu茅s de Fender, Gibson lanza su primera guitarra el茅ctrica de cuerpo s贸lido. La figura era incluso m谩s familiar que la de una Telecaster, las clavijas estaban separadas en dos filas de tres y las curvas eran como las de una guitarra espa帽ola pero con un cuerpo pintado de dorado para reforzar la idea de ser un instrumento exclusivo. Con esto, por fin empezaron a recuperar el terreno perdido, apoyados en Les Paul como celebridad para promocionar el modelo.


El primer modelo lanzado al mercado de Les Paul en 1952, ten铆a problemas en el puente, las cuerdas pasaban por debajo de una estructura met谩lica que imped铆a apagarlas con la mano, una t茅cnica com煤n. Foto: Andrew Russeth, CC BY-SA 2.0

En los modelos siguientes el dise帽o fue refinado incluyendo una nueva clase de pickups que cancelan el ruido, conocidos como humbuckers. Este fue el verdadero nacimiento de una leyenda que domina hasta hoy las ventas de la compa帽铆a.


La estrategia de marketing trascendi贸 su prop贸sito y d茅cadas despu茅s, el nombre del artista convertido en marca, pas贸 a representar en algunas partes del mundo, toda una categor铆a de guitarras de caracter铆sticas similares, conocidas gen茅ricamente como Les Pauls.

Cuando te enamoras

Por su parte, Fender sigui贸 viendo la m煤sica desde la perspectiva de la ingenier铆a, y durante los 50, crearon amplificadores de guitarra que se convertir铆an en la plantilla para todas las marcas que vinieron despu茅s como Marshall y Orange. Desarrollaron el primer bajo el茅ctrico comercialmente exitoso y crearon una guitarra tan vers谩til y omnipresente, que se convirti贸 en la forma preestablecida de la guitarra el茅ctrica en la memoria de todos, el equivalente del 铆cono del diskette en las computadoras, que por alguna raz贸n, todav铆a usamos para representar la acci贸n de guardar.


Era la Stratocaster, una guitarra cuyo dise帽o desafiaba los gustos de su 茅poca, pero que hoy, casi 70 a帽os despu茅s, todav铆a parece nueva. Su foco en la funcionalidad la convirti贸 en el est谩ndar de oro, una herramienta para todo tipo de tareas, el primer instrumento de muchos m煤sicos j贸venes que a veces, lleg贸 incluso a robarse la apreciaci贸n de artistas legendarios que usaban Gibson, como Jimmy Hendrix y Eric Clapton, quienes en el punto de maduraci贸n de sus carreras, decidieron adoptar una Strat.

Fender lanz贸 la Stratocaster en 1954 creando la figura m谩s reconocible del mundo de las guitarras. Fue la primera vez que la marca dise帽贸 un modelo con tres pickups y un sistema de vibrato. Foto: Lightburst, CC BY-SA 4.0

鈥淟a primera fue una Texas鈥


La popularidad de las guitarras el茅ctricas simplemente sigui贸 creciendo, aparecieron marcas de todas partes del mundo y el rock le dio el impulso que necesitaba. Se infiltr贸 en todos los g茅neros de la m煤sica americana, latina, africana y de todas partes en realidad.

Se convirti贸 en un medio de expresi贸n y versatilidad, con el que se puede pasar de las notas m谩s c谩lidas y angelicales a melod铆as saturadas que se estiran al l铆mite, extendiendo la emoci贸n del int茅rprete mientras su alma se expande en un momento de puro sentimiento, y de ah铆, al sonido de una bestia con un motor por coraz贸n que alivia el dolor de ser el experimento de un trastornado cient铆fico loco, gritando con su garganta el茅ctrica al cielo hasta casi reventar los parlantes que lo mantienen vivo.

As铆 fue siempre la guitarra el茅ctrica, un instrumento para todos, una muestra del ingenio y la curiosidad humana. La representaci贸n f铆sica de una caracter铆stica t铆pica de nuestra cultura occidental: el deseo de tener m谩s; m谩s volumen, m谩s poder, m谩s alternativas y la prueba de que escuchamos con los ojos, porque el sonido es lo que importa, pero cuando descubres con la vista que es producido por una guitarra el茅ctrica, ah铆 es cuando te enamoras.


Bonus Track


A lo largo de Rocket 88 (de 1951) se nota con claridad la guitarra distorsionada haciendo notas graves.
En este video de Too Much Sugar For A Dime (de 1951) Merle Travis sale tocando una guitarra Bigsby con la distintiva forma de la cabeza que luego llevar铆an las Fender Stratocaster.
En Bob Will鈥檚 Boogie (de 1946) se nota como casi desde el principio los m煤sicos estuvieron experimentando con alg煤n tipo de saturaci贸n o distorsi贸n.
Jimmy Hendrix tocando Foxy Lady con su Stratocaster blanca invertida, 茅l era zurdo y la guitarra era derecha.


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